An Open Letter to the Candidates in the 2019 Lok Sabha Election


An Open Letter to the Candidates in the 2019 Lok Sabha Election

Ahead of the 2019 Lok Sabha elections we women, as citizens, take this opportunity to address those who seek to represent us and to share with them our concerns.

In recent years, our fundamental rights have considerably circumscribed. We have lost the freedom to choose what we eat, how we pray and how we live. Our constitution tells us it is our duty to promote scientific temper, but we are now a country that considers rationality and science anti-national. Our fellow-citizens are lynched, arrested and disappeared on flimsy grounds and there is no justice, nor even a simple condemnation. A culture of impunity prevails across all human rights violations and violence.

As citizens, we deplore the gradual transformation of our democracy to a political culture in which asking questions is anti-national. We raise questions about our rights, about the safety of our communities, about the environment we are leaving our children or about the future of our livelihoods. For this act of citizenship, we are denounced and pronounced as seditious. Women human rights defenders face the spectrum of violence, verbal to physical, in response to their work.

To us, therefore, this election is about who we are as a country, about our equality as citizens, about our freedoms and about our right to a good life.

We are citizens and we affirm our faith in the Constitution of India and its values. This is non-negotiable for us. In particular, we want those who would be our representatives to uphold the following provisions:

  • The values of the Preamble, including secularism, equality, justice, liberty and fraternity, so that all Indians can enjoy full citizenship;
  • The spirit of a federal Union where powers and resources are shared fairly across the Union so that states are not tempted to raise revenue through the sale of alcohol;
  • The rule of law, so that all of us have equal access to justice;
  • Fundamental rights, so that we may think, speak, believe and organise politically without being targeted for doing.

We are women and it is important to us that parties and candidates demonstrate their commitment to gender equality through:

  • Gender parity in nominations and appointments;
  • No nominations for those accused or charge-sheeted for gender-based and sexual violence;
  • Zero tolerance for misogynistic speech;
  • Meaningful and respectful inclusion of women in public affairs, including policy decision-making;
  • Gender transformative rather than gender stereotype driven manifesto commitments.

A commitment to gender equality is a commitment that, in making policy, you will recognise gendered vulnerability; resilience and agency; and that your work will be informed by women’s and minority narratives.

Physical safety is important to us but we do not want to hear about how you will protect us. We want:

  • Full utilisation of funds allocated to prevent and respond to sexual and gender-based violence, and transparent accounting for the same;
  • A law to address gender-based violence arising from caste rivalry and conflict;
  • Support services and structures for women who suffer domestic violence and other forms of sexual and gender-based violence;
  • Sensitive, meticulous and time-bound investigation into cases of sexual and gender- based violence;
  • Commitment to ending impunity and rape culture, and universalising access to justice.

We are deeply concerned about the erosion of our livelihood rights, which also impinge on our right to equality. All workers, formal and informal sectors, should enjoy these rights:

  • The right to work with dignity and self-respect, irrespective of family and marital status;
  • The right to safe, humane and equal workplaces that provide for transparent grievance redressal;
  • The right to infrastructural facilities that meet women’s needs;
  • The right to unionise and collective bargaining;
  • The right to a living wage and social security;
  • The right to gender-equal training for work free of stereotypes.

In the spirit of the Sexual Harassment of Women at Workplace Act, all workplaces should be required to create awareness among employees about their rights as workers. In the informal sector, this should be the responsibility of the local administration.

A minimum wage, universal health benefits and maternity and child care support should be available to all working women.

We would like to see the establishment of labour welfare boards that are dedicated to the rights and needs of unorganised workers. This board should oversee entitlements, allowances and benefits, and grievance redressal systems, ensuring representation of independent, non-party trade unions.

These elections are critical for us as women and as citizens. We are clear about the India we want. We urge you as candidates to demonstrate your commitment to the constitution through your actions and choices.

This statement has been drafted by the Penn Thozhilalar Sangam and Prajnya teams.

It is based on women’s consultations held in 2017-19, accessible here and here, and on the Prajnya Gender Equality Election Checklist.

Media reports:

Anushika Srivastava, When Women’s Groups Wrote An Open Letter To Lok Sabha 2019 Candidates, ShethePeopleTV, April 9, 2019.

#Chennai #WomenMarch4Change: A Report


#Chennai #WomenMarch4Change

A Report by Sudaroli Ramasamy


This slideshow requires JavaScript.

The Women’s March for Change was held on April 4, 2019, following upon a nation-wide call for women across India from various walks of life and diverse social and economic backgrounds to protest collectively against diminishing democratic spaces for women as citizens. This march, led by women, proved to be a critical platform to articulate dissent in an environment that enables inequality and violence against women in the public spheres and places their fundamental rights as citizens of India in jeopardy.

All over India hundreds of women from 20 different states, including major cities like New Delhi, Chennai, Bangalore, Mumbai, voiced their protest against  gender-based violence and discrimination and the absence of safe spaces for women, and called upon people to exercise their franchise for change in the upcoming Lok Sabha elections. In Chennai,  organised under the leadership of Prajnya and Penn Thozhilalar Sangam, with the tremendous support and participation of  other organizations such as Roshni and Centre for Women’s  Development and Research, participants read an Open Letter to candidates in the Lok Sabha Elections, asserting their rights as citizens under the Indian Constitution. (The Open Letter is posted separately here in both English and Tamil.)

Two vans, with the banners of Women’s March for Change, set out from Triplicane by noon and traveled through the areas of Bharathi Nagar, Thuraipakkam, Shollinganallur, winding up the day’s protests at 8.30 pm in Perumbakkam (where displaced people are housed by the government). The march covered the suburban areas of Chennai in order to accommodate the women from peripheral urban locations, whose voices are otherwise unheard. At every location, protesters spoke about shrinking spaces for democratic participation and women’s discrimination, sang protest songs and signed the open letter demanding their constitutional rights be safeguarded.

More than  two hundred women participated in the march in Chennai.


மாற்றத்திற்கான பெண்கள் பேரணி: சென்னை அறிக்கை 

மாற்றம் எப்போது தேவைப்படுகிறது? மாற்றத்திற்கான தேவையை யார் முன்னெடுக்கிறார்கள்?  இதோ, அனைத்து கேள்விகளுக்குமான பதில்கள் இங்கே!
 இந்திய குடிமக்களான,  தங்கள் மீதான  வெறுப்பு மற்றும்  வன்முறையும் மிகுந்து, இந்திய அரசியல் சாசனம் உறுதி செய்யும் அடிப்படை உரிமைகள் மறுக்கப்படும் சூழலுக்கு எதிராய் குரலெழுப்ப தேசிய அளவில் பெண்களுக்கு விடப்பட்ட அறைகூவலே மாற்றத்திற்கான மகளிர் பேரணி! ஏப்ரல் 4ம் தேதி 2019 அன்று, நாட்டின்  பல்வேறு பகுதிகளில், பலதரப்பட்ட சமூக மற்றும் பொருளாதார பின்னணியை சார்ந்த பெண்கள், பல விதமான முறைகளில், தங்களுக்கான ஜனநாயக வெளி சுருங்குவதை எதிர்த்து ஆர்பரித்தனர்.
சென்னை, தில்லி, பெங்களூர் போன்ற நகரங்களை உள்ளடக்கி, மொத்தம் 20 மாநிலங்களில், பெண்கள் வழிநடத்தும் மாற்றத்திற்கான மகளிர் பேரணி பல்வேறு வழிகளில் உருவெடுத்தது. பெண்கள், தங்களுக்கு எதிரான பாலின வன்முறை மற்றும் பாகுபாட்டினால், சமுகத்தில் பெண்களின் பாதுகாப்பு நாளுக்கு நாள் சிதைப்படுவதை முன்னிறுத்தி கேள்வியெழுப்பினர். எதிர்வரும் பாராளுமன்ற தேர்தலில், இத்தகைய சூழல் மற்றும் அதை சார்ந்த கேள்விகளுக்கு, விடை கிட்டும் வண்ணம் தங்களது வாக்குரிமையை ஜனநாயகத்தை  முழுதாய் கொணரும் ஆயுதமாக்கிடும்படி பொது மக்களிடம் வலியுறுத்தினர்.
சென்னையில், பிரக்ஞா, பெண் தொழிலாளர்கள் சங்கம் ஆகிய பெண்கள் அமைப்புகளின் தலைமையில், ரோஷ்னி மற்றும் பெண்கள் வளர்ச்சி மற்றும் ஆராய்ச்சி மையம் (CWDR) ஆகியோரின் ஆதரவால் இந்த பேரணி நடைபெற்றது. குடிமக்களாக தங்கள் உரிமைகளை உறுதிசெய்யும் வண்ணம், பாராளுமன்ற வேட்பாளருக்கு தாயரிக்கப்பட்ட திறந்த மடலை, நிகழ்வில் கலந்து கொண்ட பெண்கள் வாசித்தனர்.
மாற்றத்திற்கான மகளிர் பேரணியை அறிவிக்கும் பேனர்களை தாங்கிய இரண்டு நான்கு சக்கர ஊர்திகளில் (Van) திருவல்லிக்கேணியிலிருந்து காலையில் புறப்பட்டு, பாரதி நகர், துரைபாக்கம், சோழிங்கநல்லூர் வழியாக முடிவினில் பெரும்பாக்கத்தில் ( அரசினால் கட்டாய இடம் பெயர்வுக்குட்பட்ட மக்களின் குடியிருப்பு பகுதி)  இரவு 8.30 மணியளவில் இந்த பரப்புரை முடிவுற்றது.  சென்னையின் புறநகர  பெண்களை  சென்றடைந்ததன் மூலம், ஒலிக்கபடாத அப்பெண்களின் குரல்கள் ஓங்கியதே, இந்த பரப்புரையின் முக்கியத்துவம் எனலாம். ஒவ்வொரு இடங்களிலும், ஜனநாயக பங்கேற்பிற்கான வெளி சுருங்குவதையும், பெண்கள் பாகுபடுத்தப்பதுவதை பற்றி விவாதித்தும், போராட்ட பாடல்கள் பாடியும், அரசியல் சாசனம் உறுதிசெய்யும் தங்களது உரிமைகளை காத்திட கோரும் திறந்த மடலில் கையொப்பமிட்டும், போராட்டகாரர்கள் தங்கள் எதிர்ப்பினை பதிவு செய்தனர்.
இருநூற்றுக்கு மேலான பெண்களை சென்றடைந்த நிறைவினை  சுமந்து, இனிதே முடிவுற்றது  மாற்றத்திற்கான மகளிர் பேரணி.

Sujata Mody, Penn Thozhilalar Sangam, tweeted about the march, and you can link to the thread of tweets here.